Основная достопримечательность Греции - её острова. Обычно греческие острова делят на две группы - Ионические острова (т. н. Эптаниса - "Семь островов", в том числе Корфу, Кефалинтия, Закинтос и Лефкас) образующие западную дугу, и Эгейские острова. Корфу - второй по величине из островов Ионического моря, самая северная и самая западная территория Греции, тянется параллельно побережью материка на 65 км. Его общая площадь 592 кв. км, протяжённость береговой линии - 217 км. Здесь проживает 110 тысяч жителей. «Его любили и боги, и люди» и это – чистая правда. Историю дивного острова Корфу, как утверждают древние мифы, заложил бог морей Посейдон. Влюбившись в дочь рек, Посейдон похитил её, поселил на самом прекрасном из островов Ионического моря и в честь возлюбленной назвал остров Керкирой (по-гречески Корфу). Начавшись столь удивительно, история острова не знала отдыха от романтических приключений. Остров воспел Гомер - на нём, добыв Золотое руно, спасался Ясон с чаровницей Медеей от преследования колхидцев, доблестный Одиссей здесь нашёл приют по дороге в родную Итаку. Он был излюбленным местом отдыха и вдохновения для великих художников и поэтов, включая Гёте, Уайльда, Джеральда и Лоренса Дареллов, Сислея и Лира. На этом острове 11 февраля 1776 года родился Иоанн Каподистрия, русский и греческий государственный деятель, министр иностранных дел России (1816-1822 г. г.) и первый правитель независимой Греции (1827-1831 г. г.). Корфу является также родиной другого интеллигента и просветителя Евгениоса Вулгариса, бывшего директором Царской библиотеки в Санкт-Петербурге.

   Природа острова разнообразна и действительно достойна восхищения, а её главный козырь - естественность. Прозрачное чистейшее море, «кружевные», причудливо изрезанные берега, где в самый бурный наплыв туристов всегда можно найти уютную бухточку для семейного или одиночного отдыха. Остров буквально покрыт роскошной природой, где рядом со знаменитыми оливковыми рощами соседствуют кипарисы, сосны, мирты, мандариновые и лимонные плантации. Здесь есть и скалистые берега на западном побережье, и горы, и равнины с золотыми песчаными пляжами на севере и востоке острова, и озёра, и лагуны с водоплавающими птицами, и живописные реки, по которым плавают маленькие катера. Климат острова мягкий, лето прохладное (средняя температура не более 30 град. C), зима - мягкая и влажная.

   Именно к этому острову ранним утром направилась наша группа. Погрузившись в порту города Игуменица на паром, мы отправились открывать для себя берега не столь отдалённого от материка острова.

   Морская прогулка по Ионическому морю была непродолжительной и нескучной: по курсу плыли и другие суда, проплывали и мелкие островки, да и сам Корфу на протяжении недолгого пути был в поле нашего зрения. 

   Подплывая к порту Керкиры, первой мы увидели Старую крепость с хорошо видным Большим Крестом на холме. Теперь у северных стен бастиона стоянка элегантных спортивных яхт.

   Через 1 час 40 минут мы выгрузились в порту главного города острова Керкира и отправились в посёлок Палеокастрица, расположенный в 26 км к северо-западу от столицы острова. 

   Рядом с Палеокастрицей, у местечка Крини, на недоступной вершине находится Ангелокастро, византийская крепость XIII века. Самой же высокой точкой острова является гора Пантократор, которая находится в северо-восточной части Корфу. Её высота - 906 метров.

   Вскоре подъезжаем к Палеокастрице – второму по величине курорту западного побережья и одному из самых популярных курортов Корфу. Это место настолько нравилось сэру Фредерику Адаму, верховному комиссару Великобритании в период 1824-1831 годов, что он приказал построить сюда дорогу из города Керкира. Несложно понять, что так поразило верховного комиссара. Ведь Палеокастрица – настоящий рай в миниатюре. Три большие бухты врезаются тут в лесистый берег, образуя множество живописных заливов с песчаными пляжами, изумрудным морем и подводными пещерами. Море неглубокое, поэтому курорт привлекателен для семейного отдыха с детьми. Прогулочные катера курсируют к близлежащим гротам, на пляжах есть всё, что необходимо для занятий водными видами спорта. Заливы окружены скалистыми горами с богатой растительностью.

   Когда автобус взбирался на вершину по крутым склонам, то открывающийся оттуда вид невозможно принять за реальность – настолько он красив и будто нарисован. 

   На вершине высокой горы стоит мужской византийский монастырь Зоодоху Пигис («Животворящий источник»), основанный в 1226 году, и посвящённый Богоматери. На дороге к монастырю даже установлен светофор, т. к. здесь однополосная дорога. И вот мы перед небольшими воротами с изображением Богоматери наверху. Заходим в этот интересный и красивый монастырь.

   Территория монастыря вся буквально утопает в прекрасных растениях: над головами висят огромные гроздья винограда, окружённые со всех сторон вьюнами с сиреневыми цветами. Также здесь много котов – им здесь вольготно живётся, видно, божья благодать распространилась и на них.

   Посещаем церковь монастыря. Когда-то, в далёкие века, здесь свирепствовала чума. Жители острова собрались у церкви, молясь Святому Спиридону об избавления от страшной эпидемии. В этот момент на пороге церкви возник образ чумы, который увидели все прихожане. Там же появился образ Святого Спиридона, который выгнал с порога церкви чуму, отчего на пороге остались до наших дней три огромные борозды. Страшная эпидемия на острове закончилась. 

   Эта церковь знаменита иконой Богоматери «Животворящий источник», которая по сей день исцеляет людей и к которой со своими дарами приходят верующие.

   На территории монастыря есть небольшой музей, где в качестве экспонатов выставлены иконы и старинные церковные книги, а также небольшой магазинчик, где можно купить ликёр, мёд, сладости.

   Покинув уютный монастырь, подходим к смотровой площадке, откуда с высоты открывается чудесная панорама Ионического моря. 

   На площадке установлена русская пушка, оставшаяся со времён российского правления островом.

   Спустившись с живописной горы, группа разделяется: кто-то предпочёл небольшую морскую прогулку к гротам, кто-то решил отведать местный ресторан или просто прогуляться по посёлку. Часть людей, в том числе и я, решили искупаться в изумрудных тёплых водах Ионического моря.

   Возвращаясь с Палеокастрицы, любуемся изумительной пышной природой острова. В лесах растёт более сорока видов диких орхидей, царит благодать от зелени оливковых и гранатовых деревьев, финиковых пальм, виноградных плантаций. Усыпанные зеленью горы, разноцветные олеандры и высоченные кипарисы просто не дают оторваться восхищённому взгляду.

   Посещаем фабрику Василакиса, где производятся ликёры и сладости из кумкуат, карликовых китайских апельсинов, произрастающих только на этом острове. Из него местные жители делают вкусное варенье и ликёр. 

   Вдоволь надегустировавшись, а точнее подкрепившись вкусными ликёрами, оливковым маслом с хлебом, сладостями, купив понравившиеся продукты, продолжаем своё знакомство с живописным островом.

   Здесь хочется подробней остановиться на интересной истории острова, т. к. он привлекает сердца людей не только чарующей красотой природы. Красота Керкиры и её стратегическое положение своеобразного моста между Востоком и Западом всегда привлекали различных завоевателей. Схерия, Корифо, Керкира, Корфу - всё это названия одного и того же острова, который считают "островом вечных возвращений"... Согласно мифологии, название "Схерия" остров получил благодаря богине Диметре, которая попросила бога людей Посейдона остановить занос (схин) реки, которая грозила превратить остров в место грязи. Во времена византийцы остров назвали "Корифо" (вершина), т. к. над его Акрополем возвышались две вершины. Это название впоследствии получило латинское звучание "Корфу" и стало известным во всём мире. Сегодня Корфу чаще называют "Керкира". Видимо, это название более близко музыкальным жителям этого красивого романтического острова. Слово "Керкира" связано с легендой из греческих мифов. Дочь реки Асопу, красивая нимфа Керкира ослепила своей красотой бога морей Посейдона, который, украв, отвёз её на остров Пладом, где родился сын Феакс, ставший родоначальником всех феаков.

   В древние времена остров стал яблоком раздора между Афинами и Коринфом, что привело к Пелопоннесской войне. Позже Керкира была взята под защиту Римской империи и в течение пяти веков мирно сосуществовала с римлянами. В этот период Керкира приняла христианство. Позже Керкира перешла под власть сицилийцев и стала частью Анжуйского королевства, но этот период длился недолго. С 1386 по 1797 г. г. остров был в составе Венецианской республики. Правление венецианцев было отмечено многими положительными моментами: они не запрещали исповедовать православие и строить православные храмы (правда, необходимо было выбирать архитектуру не византийского, а западного стиля). В этом время начался прогресс в образовании, которое сосредоточилось в монастырях Керкиры. Богатые жители острова получили возможность учиться в Италии. Положительным фактором венецианского правления явилось стимулирование жителей Керкиры культивировать исключительно оливковые деревья, которых сегодня на острове насчитывается около 4 миллионов. Оливковые деревья Керкиры выше кипарисов, что создаёт неповторимый пейзаж, свойственный только этому острову. Благодаря венецианцам, Керкира стала единственной частью Греции, не попавшей под власть Османской империи. Все атаки турков были отбиты, чему способствовали мощные оборонительные сооружения в столице острова и на его западных берегах. Некоторое время остров был под управлением Республики Семи Островов - первой со времён падения Константинополя форме греческой государственности, существовавшей в 1800-1807 г. г. в качестве протектората по форме турецкого, по сути российского. В 1807 году после принятия Тильзитского мира, по которому российского управление было заменено на французское, Керкиру оккупируют французы, которые также смогли оставить положительный след в истории острова, основав здесь первый греческий университет - Ионическую академию. С французами также связывают появление на острове новых сельскохозяйственных культур - картофеля и помидоров. После краха империи Наполеона Керкира переходит в руки англичан. Их правление отмечено строительством прекрасных дорог (действуют и сегодня), водохранилища и многих административных зданий. При англичанах православная церковь продолжала свободно действовать и строить храмы, а греческий язык стал официальным языком острова. 21 мая 1864 года ионические острова стали частью Греции. Ежегодно эта дата широко отмечается в каждом населённом пункте Керкиры, что привлекает на остров большое количество туристов, а в столице Керкиры все 16 филармоний проводят показательные выступления, организуют парады и концерты.

   Тем временем, мы подъехали к Дворцу Ахиллео – прекрасному дворцу Елизаветы Баварской, императрицы Австрийской (Сиси), который находится недалеко от живописной деревушки Гастури и в 20 км от столицы острова Керкиры.

   В 1889 году трагически погиб единственный сын императрицы - кронпринц Рудольф, который был наследником престола Австро-Венгрии. Чтобы хоть как-то смягчить постигшее её горе, императрица начала строительство летней резиденции на острове Корфу, главной темой которого была бы жизнь и смерть героя Троянской Войны Ахилла. Сиси была красивой, властной и умной женщиной. Она увлекалась многими вещами, в том числе и историей античной Греции. Сиси говорила по-гречески намного лучше, чем тогдашние короли Греции. Она решила посвятить дальнейшую свою жизнь более глубокому изучению культуры Греции. Руководил строительством Ахиллиона итальянский архитектор Рафаэль Каритто. После смерти Сиси дворец был выкуплен у её наследников кайзером Вильгельмом II, который также использовал его в качестве своей летней резиденции. Суровый кайзер Германии Вильгельм II, купивший имение в 1907 году, не устоял перед очарованием Ахиллиона. Он разнообразил растительность сада редкими видами, а также проводил археологические раскопки в Агии Феодори. Во время визитов кайзера в Ахиллион сюда перемещался центр управления его огромной империей. Во время Первой мировой войны в Ахиллионе размещался военный госпиталь, а после её окончания дворец перешёл в собственность греческого государства. В наши дни дворец Ахиллион является прекрасным музеем, в котором немало интересных произведений искусства и свидетельств истории: диковинное кресло-село кайзера, картины с Ахиллом, причудливая мебель. 

   Здесь можно увидеть молельню печальной Сиси, её портреты и личные вещи. В музее представлена вся история её жизни вплоть до гибели в 1898 году от руки итальянского анархиста.

   Наше внимание приковано к парадной лестнице,

которая просто восхитительна,

и обращено на красивый внутренний декор.

   Помимо музейных залов, во дворце есть прекрасный трёхуровневый сад и аллеи необыкновенной красоты, окружающие дворец, с античными статуями, 

откуда открывается захватывающая панорама острова и моря, городка Перама и вид на Канони и Понтикониси (мышиный остров) - главную достопримечательность острова Корфу, на церковь Влахерна, стоящую прямо в воде.

   Множество скульптур, украшающих парк Ахиллиона, были выполнены знаменитым немецким скульптором Эрнстем Хертером. Самой известной работой мастера и самой любимой статуей Елизаветы безусловно является “Умирающий Ахилл” (мифологический греческий герой), которую Хертер создал в 1884 году в Берлине.

   Латунная статуя «Ахилл-Победитель», выполненная Гетчем, была поставлена уже Вильгельмом II на средней террасе сада. Немецкий кайзер, будучи человеком высокообразованным, глубоко почитал культуру Древней Греции. На огромной статуе древнегреческого героя он поместил надпись: «Величайшему эллину от величайшего немца», но после Второй мировой войны надпись была уничтожена.

   Внутренний двор украшен бюстами философов и статуями девяти муз.

Здесь установлены также фонтаны и несколько скульптур.

   После осмотра Ахиллиона направляемся в столицу острова Корфу город Керкира. Богатая событиями история острова, соприкосновение и влияние ведущих европейских культур: греческой, итальянской, французской и английской не могло не отразиться на образе Керкиры и её стиле жизни. Высокий уровень жизни, современный тип мышления жителей преобразовали столицу острова в одну из самых элегантных столиц областей всей Греции даже несмотря на то, что многие здания в городе были разрушены во время Второй мировой войны. Летом Керкира кипит от активности туристов, так как город является одновременно и портом, куда приходят паромы с других островов, и городом с международным аэропортом.

   Основные достопримечательности Керкиры - площадь Спианада, улица Листон - являются одновременно центром туристической жизни города и любимым местом встреч. При этом в Старом городе Керкира есть две старинные крепости - Старая и Новая, последняя представляет собой огромный комплекс оборонительных сооружений, возведенных в северо-восточной части города. Огромные стены доминируют над ландшафтом вдоль дороги, проходящей от Нового Порта через рыбный рынок к городу. Старая Крепость находится в восточной части города на искусственно созданном скалистом островке. Свою историю Старая крепость ведёт ещё со времён византийского господства. Сооружение же, которое мы видим сегодня, было большей часть построено венецианцами в XV веке на месте старой византийской крепости. Для того, чтобы сделать форт более безопасным, венецианцы создали искусственный ров. Попасть в крепость можно было по деревянному навесному мосту. В 1819 году британцы заменили этот мост на более крепкую и удобную конструкцию. Также британцы построили другие сооружения и дополнительные оборонные укрепления. Старая крепость всегда играла важную роль в защите города. Во времена войны с турками крепость успешно выстояла, и османские захватчики так и не смогли завоевать Корфу. Сильно пострадала крепость в период Второй мировой войны, по окончании которой были проведены восстановительные работы. Неподалеку размещается здание бывшей казармы, построенное англичанами в XVIII веке. Сегодня здесь находится общественная библиотека, в которой хранятся редкие рукописи и издания. В здании бывшего госпиталя расположилась музыкальная школа. Примечательным сооружением является церковь Святого Георгия - это единственная церковь в Греции, выполненная в дорическом стиле. На территории крепости есть также кафе и сувенирный магазин.

   Проходим мимо Дворца святых Михаила и Георгия (Палеа Анактора) - большого комплекса строений в романском стиле, использовавшегося для размещения короля Греции и британских губернаторов острова. В настоящее время здесь находится Музей восточного искусства, Муниципальная художественная галерея, а также используется для различных выставок. Перед дворцом – статуя, посвящённая сэру Фредерику Адаму - британскому правителю на Корфу. Сады находятся справа от памятника сразу за аркой. Дворцовые сады, наполненные старыми венецианскими прудами, экзотическими деревьями и цветами, возвышаются над заливом, видным сквозь старые венецианские фортификации и башни.

   О богатстве и благополучии былых времён свидетельствуют изящные старые кварталы столицы Керкиры полные реальной повседневной жизни. Своей нарядностью они смягчают суровую мощь двух крепостей, возведенных ещё в античные времена и укрепленных византийцами в XVI веке.

   В археологическом музее города - лучшем на всем архипелаге - можно увидеть остатки дорийского храма Артемиды, построенного в здешних местах в 590 году до н. э. Одним из самых интересных экспонатов музея является найденный при раскопках храма фронтон Горгоны с изображениями пантер и батальных сцен из древних мифов. На Эспланаде в летний сезон часто можно послушать концерт старейшего оркестра Греции, которым известен Корфу. Знаменит город также и керкирейским карнавалом, который своими корнями уходит в традиции венецианской "комедии масок". Карнавал начинается в первое воскресенье масленицы и продолжается целыми неделями. Весь остров поёт, танцует и участвует в маскараде. В последнее воскресенье проходит большой парад карнавала и конкурс на лучший костюм. Король карнавала оставляет своё завещание и сгорает...

   Центр города Керкира в 2007 году внесен в список Всемирного наследия ЮНЕСКО, находится под охраной государства и являет собой настоящую историческую и художественную ценность. Гуляем живописными узкими улочками «кантуне», по которым можно ходить только пешком.   

   Если бы нужно было описать особенности Корфу в нескольких словах, то я выбрала бы эти: зелень тысячи оливковых деревьев, кипарисы, европейская архитектура, венецианские дома, английские дворцы, церкви и монастыри, музыкальные люди, духовые оркестры, религиозные и национальные праздники, парки и фонтаны... В целом, Корфу абсолютно не похож на другие греческие острова. Самим своим существованием он ещё раз свидетельствует о том, что Греция уникальна в своём многообразии и заслуживает внимательного изучения.

   В квартале от Листон находится церковь Биос Спиридон, чья колокольня возвышается над всем городом.

   12 декабря Керкира празднует день Святого Спиридона - покровителя острова, который неоднократно спасал Керкиру от нашествий турок, голода и эпидемии чумы. Здесь можно увидеть инкрустированный серебром гроб с нетленными мощами очень почитаемого здесь святого Спиридона, чьим именем названа половина мужского населения острова. Неизвестно, когда и по каким причинам десница (рука) была отделена от туловища святого, но до 1984 года она хранилась в церкви Божьей Матери в Риме, пока не была возвращена на Корфу и помещена в серебряный гроб святого с остальными мощами. Нетленные мощи ежедневно открывают и верующие могут подойти к ним. Таким образом можно своими глазами видеть, что тело Святого Спиридона является нетленным уже 17 веков. Тело святого имеет температуру живого человека (36,6 град. С), у него растут волосы и ногти. Учёные до сих пор не могут объяснить этот феномен и признают, что это чудо. Бывают дни, когда рака с мощами не открывается, ключ не поворачивается. Считается, что в такие дни Святого Спиридона просто нет на мести, он ходит по острову и помогает нуждающимся. Похоже на выдумку, но каждый год служители церкви меняют святому одежду и обувь, т. к. она изнашивается. Из остатков этой одежды служители делают обереги, разрезая их на мелкие частицы и складывая их в маленькие конвертики с изображением Святого Спиридона. Такой пакетик получила и я.

   Рядом с церковью Биос Спиридон находится Кафедральный собор Панайия Спилиотисса (Богородицы в пещерах), который был построен в 1577 году. После расширения нефа в 1841 году он стал главным храмом Керкиры. В его помещении можно увидеть прекрасные старинные иконы, среди которых - известное изображение Георгия-Победоносца кисти критского художника Михаила Дамаскиноса. Собор также посвящен Святому Власию и Святой Феодоре, византийской императрице, мощи которой были привезены на Керкиру одновременно с мощами Святого Спиридона и находятся в серебряной гробнице у алтаря. Мощи Святой Феодоры выносятся лишь раз в году, в воскресенье Торжества Православия (первое воскресенье Великого Поста) – на праздник, отмечающий победу над иконоборчеством в 843 г. Можно отметить, что этот ритуал возник недавно, в 1984 году, а маршрут процессии отличается от маршрута шествия в честь святого Спиридона. Перед собором стоит бюст Константинопольского патриарха Афинагора, который был митрополитом на Корфу в 1923-1931 г. г., а с 1931 по 1948 год занимал пост экзарха Константинопольской церкви в Северной и Южной Америке. Патриарх Афинагор известен своими проэкуменическими взглядами и тем, что отменил 7 декабря 1965 года анафему 1054 года против папизма. На острове около 800 церквей, что подчёркивает особую религиозность жителей Корфу.

   Порт Керкиры и его столица находится на восточной стороне острова, которая более защищена от ветра. Вокруг Керкиры много небольших островков, куда можно добраться на небольшом кораблике. В глубине Керкиры можно найти живописные деревушки, где всё осталось по-прежнему, как и в стародавние времена. Здесь сохранился традиционный уклад жизни, несмотря на развитие прибрежной части острова. Поэтому даже в пиковый сезон Керкира может предложить не только многолюдные места для отдыха, но и уединённые заливы, удалённые от туристов и только для тех, кто предпочитает тишину. Это сочетание покоя и веселья в окружении волшебной природы, гостеприимство и темперамент местных жителей, чистота морской воды и мягкий климат создают ту неповторимую атмосферу, которая из года в год привлекает сюда туристов со всего мира. Навсегда ушли в прошлое споры за остров иллирийцев, афинян, римлян, византийцев, норманнов и венецианцев - этот "Золотой Серп" окончательно завоёван туристами. Теперь их набеги - в археологический и византийский музеи, и в уникальное собрание азиатского искусства. Их бастионы - это высокие белые скалы вокруг ровных песчаных пляжей в многочисленных живописных бухтах, среди которых знаменитый пляж Эрмонес, где согласно Гомеру, царевна Навсикая нашла после кораблекрушения Одиссея...

   Покидая остров на этом красивом большом пароме, я мысленно присоединяюсь к восторженным откликам туристов разных стран, посетивших Корфу-Керкиру: «Корфу - моя любовь», «Мой рай», «Без Корфу я бы просто не узнал вкус настоящей радости». Пропитавшись истинной красотой, мы открыли девиз типично греческого образа жизни: наслаждение, любовь, счастье и приключения!